La Raza Studies, ¡sí! Tucson students have the right idea in protests of right-wing ethnic studies ban

By Christina López, 2012 FSP Vice-Presidential write-in candidate

Learning about my cultural heritage has now been outlawed in Arizona, where I was born and raised.

On Jan. 10, the K-12 Tucson Unified School District (TUSD) board voted to abide by an outrageous state law that in effect bans Ethnic Studies. A judge had ruled at the end of December that the law applies to a popular Mexican American Studies (MAS) program, also known as Raza Studies, offered in the Tucson school district. The board caved in to state schools superintendent and Tea Partier John Huppenthal and the right wing rather than join students, teachers, and community groups in challenging the law. The days following its decision saw the confiscation or censorship of works by many acclaimed authors, including Dr. Rodolfo Acuña, Sherman Alexie, Winona LaDuke, Junot Díaz, and William Shakespeare.

TUSD students, 60 percent of whom are of Mexican descent, are literally refusing to take this sitting down. On several days over the past few weeks, they have left their seats in the classroom and walked out by the hundreds. They have marched in protest to the TUSD offices, held their own ad hoc ethnic studies teach-ins, and formed a new group for organizing, UNIDOS (United Non-Discriminatory Individuals Demanding Our Studies). And a defiant book-smuggling operation called Librotraficante will caravan forbidden educational fruit to Tucson students in March -- including Viva la Raza: A History of Chicano Identity and Resistance, by my Freedom Socialist Party colleagues Yolanda Alaniz and Megan Cornish. These are the same sorts of tactics adopted by student movements of the 1960s and '70s to win ethnic and gender studies originally, which made the hidden history and contributions of people of color and women visible in the academic landscape for the first time.

The highly effective MAS program is credited with lowering Arizona's high school dropout rate and increasing college enrollment. These remarkable achievements should have motivated state officials to expand the program. Instead, they are bent on destroying it. Could this be the case precisely because this history is so full of social and political lessons for today?

Along with Stephen Durham, my running mate as the FSP's presidential candidate, I believe education should not only teach students of all colors their history, but it also should teach them to be critical thinkers who can analyze the source of their oppression and arm themselves with the intellectual tools to end it. This is the "threat" that makes Huppenthal the enemy of MAS. Fortunately, the students are showing a savvy and vitality that, with strong community support, may prove to be more than a match for him and his little gang of anti-immigrant, anti-enlightenment bullies.

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Freedom Socialist Party write-in candidate for vice president Christina López is the organizer for Seattle Radical Women. She has been active for immigrant rights since her teens, when, as a member of the Chicano student group MEChA, she campaigned against passage of a racist English-only law in Arizona. Her running mate for president is Stephen Durham, organizer for the New York City FSP branch based in Harlem.

For more information on the Ethnic Studied ban in Arizona, visit Librotraficante.

13 de febrero de 2012

Estudios de La Raza, ¡sí! Los estudiantes de Tucson cuentan con ideas acertadas en las protestas contra la prohibición por parte de la derecha de los estudios étnicos

por Christina López

Aprender acerca de mi herencia cultural ha sido declarado ilegal en Arizona, lugar donde nací y me crie.

El 10 de enero, el patronato del Distrito Escolar Unificado de Tucson K-12 (TUSD) votó para acatar una indignante ley estatal que prohibía en efecto los Estudios Étnicos. A finales de diciembre, un juez dictaminó que la ley se aplica a un popular programa de Estudios Mexicanos Americanos (MAS), también conocido como Estudios de la Raza, que se ofrece en el distrito escolar de Tucson. El patronato cedió ante el superintendente de las escuelas y miembro del Partido del Té, John Huppenthal, y ante la derecha en lugar de unirse a los estudiantes, maestros y grupos de la comunidad en la impugnación de la ley. Los días siguientes a su decisión fueron testigos de la confiscación o censura de obras de muchos autores de gran renombre, entre ellos el Dr. Rodolfo Acuña, Sherman Alexie, Winona LaDuke, Junot Díaz y William Shakespeare.

Estudiantes del TUSD, de los cuales el 60 por ciento es de origen mexicano, literalmente se niega a aceptar esto de manera pasiva. Varios días durante las últimas semanas, han dejado sus asientos en el aula y han salido por centenas. Han marchado como protesta a las oficinas de TUSD, han creado sus propias clases de estudios étnicos ad hoc, y han fundado un nuevo grupo para la organización, UNIDOS (Individuos no Discriminatorios Exigiendo nuestros Estudios). Y una desafiante operación de "contrabando" de libros llamada Librotraficante entregará el fruto educativo prohibido a los estudiantes de Tucson en marzo, incluyendo, Viva la Raza: Historia de la identidad y resistencia chicanas, de mis colegas del Partido de Libertad Socialista Yolanda Alaniz y Megan Cornish. Éstas son las mismas clases de tácticas adoptadas por los movimientos estudiantiles de los 60 y 70 para conseguir la inclusión de los estudios étnicos y de género originalmente, lo cual permitió que por primera vez fueran visibles la historia y las contribuciones de la gente de color y de las mujeres en el entorno académico.

Al extremadamente efectivo programa MAS se le adjudica la disminución de la tasa de deserción escolar y el aumento en las inscripciones a universidades. Estos notables logros deberían haber motivado a los funcionarios estatales a expandir el programa. Por el contrario, se empeñan en destruirlo. ¿Podría ser esto debido precisamente a que esta historia contiene tantas lecciones sociales y políticas aplicables al momento actual?

Al igual que Stephen Durham, mi compañero de postulación para candidato presidencial del FSP, yo creo que la educación no sólo debería enseñar su historia a todos los estudiantes de todos colores, sino que también debería enseñarles a ser pensadores críticos que puedan analizar cuál es la causa de su opresión y armarse de herramientas intelectuales para eliminarla. Ésta es la "amenaza" que hace de Huppenthal el enemigo de MAS. Afortunadamente, los estudiantes han demostrado un sentido común y vitalidad que, aunados a un fuerte apoyo comunitario, pueden llegar a superarlo a él y a su pequeña pandilla de bravucones que se oponen a los inmigrantes y a la razón.

* * * La candidata vicepresidencial de postulación por escrito Christina López del Partido de Libertad Socialista, es la organizadora de las Mujeres Radicales de Seattle. Ha estado activa en el área de derechos de inmigrantes desde la adolescencia cuando, como miembro del grupo estudiantil chicano MEChA, hizo campaña contra la aprobación de una ley racista de "sólo inglés" en Arizona. Su compañero de postulación para presidente es Stephen Durham, organizador del FSP de la sucursal de la ciudad de Nueva York situada en Harlem.